Noches de angustia: malos sueños, terrores nocturnos, pesadillas y otras malas experiencias al dormir

Los sueños son la actividad que nuestra mente realiza mientras dormimos. En ellos encontramos imágenes, sonidos, olores y otras sensaciones, con frecuencia entorno a un suceso que creemos estar viviendo en ese momento. Porque los sueños suelen acompañarse de una fuerte impresión de realidad. Es esta sensación de realidad, que muchas veces nos supera, la que hace que algunos sueños nos dejen una profunda marca. Para algunas personas que se despiertan con una elevada ansiedad (1,2), el problema no acaba con el despertar. El malestar y el miedo provocado por una pesadilla pueden durar todo el día, e incluso, algunas pueden convertirse en inolvidables, en el peor de los sentidos. Si este es tu caso necesitas consultar con un especialista en trastornos del sueño.

No en todos los momentos de nuestro dormir soñamos de la misma manera. Cuando comenzamos a dormir, con frecuencia tenemos sensaciones de caída. Por ejemplo, tenemos la imagen en nuestra mente de que estamos caminando, y de repente, tropezamos y creemos caer. En ese momento, nuestro cuerpo reacciona y se sacude sobre la cama, como si realmente estuviera reaccionando a una caída.

Cuando el sueño es ligero, nuestros sueños suelen estar acompañados de imágenes y pensamientos sobre nuestra vida ordinaria. Soñamos con nuestro trabajo, con los estudios, con quehaceres domésticos y con personas a las que solemos frecuentar. En este momento nuestros sueños no suelen tener emociones muy intensas.

¿Qué ocurre cuando nuestro dormir es más profundo? Pues en este tiempo nuestros sueños no suelen ser recordados. La actividad de nuestro cerebro se hace más lenta y el cerebro está aprovechando para repararse y deshacerse de los residuos tóxicos que se han almacenado durante el día. Sin embargo, también en este momento hay actividad mental. Los sonámbulos pueden levantarse de la cama y hacer actividades más o menos complejas. A veces muy complejas. Se conoce de sonámbulos que han sido capaces de conducir varios kilómetros estando realmente dormidos. ¿Qué les sucede a estas personas? Pues que la parte del cerebro que controla el comportamiento motor no está del todo dormida. Es como si estuvieran medio despiertos y hacen aquello que tienen en la mente en ese momento.

También durante el sueño profundo pueden aparecer los terrores nocturnos. Son frecuentes en niños. En ellos se produce un despertar muy repentino, a veces con gritos, palpitaciones e incluso pueden saltar de la cama por que piensan que algo les está atacando. El niño es posible que ni llegue a despertar completamente y a la mañana siguiente no recordará nada. El adulto recordará algo muy concreto, un monstruo, un ataque, algo peligroso.

En otros momentos de la noche nuestro cuerpo permanece inmóvil, nuestra respiración se vuelve más irregular y nuestros ojos se mueven con rapidez bajo nuestros párpados cerrados. Parece como que aún dormidos estuviéramos mirando cosas a nuestro alrededor. A esta forma de dormir le llamamos sueño REM. También se le llama sueño paradójico, por que a pesar de estar dormidos nuestro cerebro está activo como cuando estamos despiertos. Bueno, pues en esta fase REM del dormir soñamos intensamente. Soñamos historias largas que nuestra mente crea automáticamente (3). Suelen ser visuales, con una gran sensación de realidad y puede haber en ellos distintas emociones. Es como si estuviéramos viviendo otra vida mientras dormimos. Se parecen a las películas (4,5). Nosotros somos el actor principal generalmente. También hay buenos y malos, personajes secundarios, víctimas y conflictos (6). Es en esta fase del dormir cuando podemos tener malos sueños y pesadillas.

¿Y se pueden interpretar estos sueños y pesadillas? Es difícil pero posible. La principal dificultad que tiene la psicología es que no hay una forma de estar seguros de que una interpretación sea válida. Por ello hay que ser extremadamente prudentes. Esto es muy importante porque no podemos dar a nuestros pacientes una interpretación sin estar seguros de que es la correcta.

Si para los psicólogos es difícil, para los no profesionales es imposible. La interpretación de los sueños utilizando números, diccionarios, adivinaciones no hacen sino ofrecer mala información a quien la recibe. Es información errónea por la que algunas personas llegan a pagar. Es como comprar un medicamento que no cura o, que incluso, que te puede sentar mal.

A pesar de todo esto, los psicólogos, durante un tratamiento, pueden utilizar la información que dan los sueños para hacerse una idea de cómo piensa su paciente. Con ello son capaces de hacerse buenas preguntas sobre los problemas que tiene, proponer respuestas y verificar si estas respuestas son ciertas. Para el psicólogo los sueños son un acontecimiento mental que la persona ha tenido en una situación en la que estaba aislada de las exigencias de su entorno y de cualquier estímulo externo. Es, por tanto, una creación muy personal que puede reflejar la forma de pensar o los problemas de la persona. Además, durante los sueños tenemos un acceso más libre a nuestra memoria y podemos combinar recuerdos lejanos y cercanos, recuerdos de personas que pasaron por nuestra vida con personas actuales, preocupaciones con la fantasía. Es decir, los sueños son un acto creativo que todas las personas desarrollamos varias veces por la noche, aunque no lo recordemos.

¿Y toda esta creatividad para qué sirve? La ciencia todavía no sabe cuál es la función que tienen los sueños en nuestra vida. Hay muchas teorías. Una teoría destacada que explica el porqué de los sueños se centra en los primeros humanos.

Los sueños nos dieron en la antigüedad la capacidad de entrenar situaciones de la vida mientras dormíamos, aunque no fueran reales (7). Para nuestros antepasados este entrenamiento pudo ser muy importante. El medio en que vivía la humanidad era muy duro. Había animales salvajes, enfermedades y desastres naturales que eran grandes amenazas. Saber qué hacer antes de que ocurriera suponía sobrevivir o morir. Así soñar con lo que otras personas contaban de sucesos que habían tenido, o soñar con desgracias que estaban ocurriendo les permitía utilizar la creatividad de los sueños para tener más probabilidades de éxito. No quiere esto decir que soñar fuera una fórmula infalible, pero seguro que permitió que aquellos que soñaban pudieran sobrevivir más que los que no lo hacían. También permitía que con la supervivencia se transmitieran con mayor facilidad la herencia genética de los soñadores. Es decir, los sueños pueden ser como una película, un juego, o una realidad virtual que nos prepara para la vida. Ya no hay tantas amenazas en nuestra vida diaria. Sin embargo, los sueños siguen manteniendo este nivel de entrenamiento para las amenazas. De hecho, en la mitad de nuestros sueños se produce alguna amenaza, y para tres de cada cuatro amenazas damos una respuesta satisfactoria. Hoy, que ya no tenemos leones que nos acechan al salir de casa, tenemos nuestros sueños más centrados en la resolución de nuestros problemas.

Como resumen podemos decir que hay problemas muy frecuentes relacionados con el soñar y con el dormir. La noche es muy larga. Hay muchas personas que sufren pesadillas, terrores nocturnos, sonambulismo, insomnio, parálisis al despertar, largas pausas de respiración mientras duermen, tienen problemas con sus piernas por la noche u otros problemas muy diversos. Afortunadamente, muchos de estos problemas tienen soluciones médicas y/o psicológicas muy satisfactorias.

Merece la pena consultar con un profesional para mejorar o eliminar el sufrimiento. Las soluciones no pasan siempre por el uso de fármacos y algunos cambios en nuestras costumbres o remedios naturales nos pueden ayudar mucho. Obviamente depende de cada caso y es necesario una valoración previa del problema.

Iñigo Saez Uribarri.

Investigador. Licenciado en Psicología por la Universidad Complutense de Madrid. Especialidad en Psicología Clínica. Máster en Medicina y Fisiología del sueño. Psicólogo Colegiado BI05070. Habilitado para ejercer actividades sanitarias. Experiencia profesional en Psicología Online.

Email: inisaezu@yahoo.es

Facebook: Onirotest

Whatsapp: +34 658 738 230

Psicólogo de We Doctor:  https://tuconsulta.we-doctor.com/agenda/3604507

Referencias:

(1) Saez-Uribarri I. Cinco elementos del contenido de los sueños relacionados con la ansiedad en el momento del despertar. XXVII Reunión Anual de la Sociedad Española de Sueño 2019; 2019. https://doi.org/10.13140/RG.2.2.17172.35208/1

(2) Saez-Uribarri I, Renieblas L, Sanchez-Diez A, Oberst U. Relationship between dream content and the state of anxiety upon awakening. Journal of Sleep Research 2016;25(Suppl. 1):P189. https://doi.org/10.13140/RG.2.2.19477.32481

(3) Saez-Uribarri I. More complex dreams with emotions or aggressions are associated with longer reports. Sleep Medicine 2013;14(Supplement 1):e253-e254. https://doi.org/10.1016/j.sleep.2013.11.614

(4) Saez-Uribarri I. La ansiedad al despertar y las características de los personajes de los sueños. Vigilia-Sueño 2008;20(2):61-72.

(5) Saez-Uribarri I, Oberst U. Attributes of the Dream Self related to anxiety upon awakening and its dimensionality. International Journal of Dream Research 2020:29-39. https://doi.org/10.11588/ijodr.2020.1.63727

(6) Saez-Uribarri I, Sanchez-Diez A, Renieblas L, Oberst U. The dream self’s perception of aggressions and its avoidance or confrontation reactions. Journal of Sleep Research 2016;25(Suppl. 1):P188. https://doi.org/10.13140/RG.2.2.31221.37601

(7) Revonsuo A. The reinterpretation of dreams: An evolutionary hypothesis of the function of dreaming. Behav Brain Sci 2000;23(06):877-901. https://doi.org/10.1017/s0140525x00004015

Cómo tratar las pesadillas infantiles

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Pauline es la madre de una niña de doce años. La niña hace tiempo tiene siempre la misma pesadilla cuando duerme, un ser controla su mente y tiene que matar a todo el mundo. El sueño le asusta y le angustia. Pauline no sabe cómo ayudar a su hija con la pesadilla. Algunas personas le han recomendado que le compre una mascota para que duerma con ella. Ahora la niña duerme con los padres y esto parece que ha mejorado la situación.

Comprar una mascota puede solucionar el problema pero crear otros. Es una buena idea si se quiere reforzar el amor a los animales, crear conductas de cuidado y responsabilidad u otro valor que los padres consideren que una mascota puede promocionar. Aunque puede suponer una sobrecarga para la familia y una implicación que habría que prever con cuidado. Tampoco es una buena estrategia educativa. ¿Qué hacer con el niño/a cuando tenga el primer desengaño amoroso?

Dormir con ella puede ser una solución a corto plazo pero a la que se debe poner fecha de caducidad, salvo que los padres sean defensores del colecho, que es poco frecuente. Sin embargo ayudarle a afrontar el problema y darle herramientas para afrontar las pesadillas puede fomentar su independencia.

Lo primero que yo haría es ver si en la vida de vuestro hijo/a hay alguna fuente nueva de ansiedad. Por ejemplo un problema en el colegio, en la familia, con los amigos, sobrecarga de tareas, etc. Aunque crecer y enfrentarse a los cambios que vienen con el desarrollo puede ser ya bastante fuente de estrés. Y para ver si es así hablaría mucho con ella.

Lo segundo puede ser introducir hábitos para reducir la ansiedad. La ansiedad y el estrés puede ser el origen de las pesadillas. El ejercicio físico bajará la ansiedad y aumentará su autoestima.

La tercera cosa que haría es afrontar el tema de la pesadilla tal cual. Si recuerda alguna película, libro, historia que le hayan contado que esté relacionada con la pesadilla. Cómo actuaría si ocurriera en la realidad. Cómo de real es la historia o si alguien puede llegar a tener esa capacidad.

Y la cuarta, y relacionada con la anterior, daría estrategias para afrontar el miedo en los sueños. Los sueños son permeables y se puede modificar su contenido. El solo hecho de hablar de ellos los puede modificar. En los niños el simbolismo y la magia pueden ser una herramienta muy útil. Aquí van algunas ideas para modificarlos y afrontar el contenido que produce ansiedad y miedo:

  • Dar poder especial al niño/a para afrontar lo que ocurre en los sueños. Podemos dar un objeto imaginario que dé poder y proteja de las amenazas. Por ejemplo un anillo o una armadura. Podemos pedir al niño/a que cierre los ojos antes de dormir y simular que le damos el anillo, la espada, la armadura, etc. Podemos pedirle que lo visualice y simular que nos enfrentamos a amenazas y que las vencemos.
  • Crear un lugar seguro. Esto también es aplicable a adultos. Se trata de crear un espacio mental que sirva de retiro cuando la ansiedad, el miedo el estrés u otra emoción negativa nos invada. No se trata de una huida si no de un lugar en el que recobrar fuerzas y relajarse para afrontar después. En los niños/as puede ser la guarida de su personaje favorito (si el personaje es humorístico mejor). Antes de dormir se trataría de reproducir con la imaginación la guarida del personaje o el lugar mágico de refugio, sentirse bien en el lugar, visualizar al personaje, imaginar algo gracioso con él, etc. Decir al niño, siempre que te sientas mal en el sueño puedes venir aquí a descansar. Repetir la fórmula para que el niño se quede con el tema. Se le puede pedir que repita la frase varias veces antes de dormir.
  • Reescribir la historia. Esta técnica es un clásico en el tratamiento de las pesadillas y se utiliza también el adultos. Se trata de escribir la pesadilla, pero introduciendo cambios en el desenlace. Se pide al niño/a que cambie el final por un desenlace positivo. Que el niño introduzca realismo, humor, afrontamiento de la amenaza, etc. Se le puede simplemente preguntar: Y tú qué harías para que la historia acabe bien? Comentar y dar ideas realistas para afrontar el miedo y la ansiedad puede completar la técnica.

Y una última cuestión, a veces las pesadillas no lo son. Otros problemas pueden confundirse con las pesadillas tales como la epilepsia y los terrores nocturnos. O pueden constituir un trastorno psicológico en sí mismo. Si el problema persiste hay que consultar al especialista.

Una buena idea para combatir los terrores nocturnos!

A un estudiante universitario se le ha ocurrido desarrollar una aplicación para móvil que te avisa en el momento en que se va a producir un terror nocturno. Este estudiante pretendía mejorar el sueño de su padre, veterano de guerra que padecía terrores nocturnos. La aplicación está en fase de prueba, pero la idéa es muy prometedora ahora que existen dispositivos móviles permiten registrar variables fisiológicas.
La pregunta es si esta idea es trasportable a otros acontecimientos nocturnos como las pesadillas. Esto podría ser muy útil para personas con Trastorno por Pesadillas y en la Narcolepsia.

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