Noches de angustia: malos sueños, terrores nocturnos, pesadillas y otras malas experiencias al dormir

Los sueños son la actividad que nuestra mente realiza mientras dormimos. En ellos encontramos imágenes, sonidos, olores y otras sensaciones, con frecuencia entorno a un suceso que creemos estar viviendo en ese momento. Porque los sueños suelen acompañarse de una fuerte impresión de realidad. Es esta sensación de realidad, que muchas veces nos supera, la que hace que algunos sueños nos dejen una profunda marca. Para algunas personas que se despiertan con una elevada ansiedad (1,2), el problema no acaba con el despertar. El malestar y el miedo provocado por una pesadilla pueden durar todo el día, e incluso, algunas pueden convertirse en inolvidables, en el peor de los sentidos. Si este es tu caso necesitas consultar con un especialista en trastornos del sueño.

No en todos los momentos de nuestro dormir soñamos de la misma manera. Cuando comenzamos a dormir, con frecuencia tenemos sensaciones de caída. Por ejemplo, tenemos la imagen en nuestra mente de que estamos caminando, y de repente, tropezamos y creemos caer. En ese momento, nuestro cuerpo reacciona y se sacude sobre la cama, como si realmente estuviera reaccionando a una caída.

Cuando el sueño es ligero, nuestros sueños suelen estar acompañados de imágenes y pensamientos sobre nuestra vida ordinaria. Soñamos con nuestro trabajo, con los estudios, con quehaceres domésticos y con personas a las que solemos frecuentar. En este momento nuestros sueños no suelen tener emociones muy intensas.

¿Qué ocurre cuando nuestro dormir es más profundo? Pues en este tiempo nuestros sueños no suelen ser recordados. La actividad de nuestro cerebro se hace más lenta y el cerebro está aprovechando para repararse y deshacerse de los residuos tóxicos que se han almacenado durante el día. Sin embargo, también en este momento hay actividad mental. Los sonámbulos pueden levantarse de la cama y hacer actividades más o menos complejas. A veces muy complejas. Se conoce de sonámbulos que han sido capaces de conducir varios kilómetros estando realmente dormidos. ¿Qué les sucede a estas personas? Pues que la parte del cerebro que controla el comportamiento motor no está del todo dormida. Es como si estuvieran medio despiertos y hacen aquello que tienen en la mente en ese momento.

También durante el sueño profundo pueden aparecer los terrores nocturnos. Son frecuentes en niños. En ellos se produce un despertar muy repentino, a veces con gritos, palpitaciones e incluso pueden saltar de la cama por que piensan que algo les está atacando. El niño es posible que ni llegue a despertar completamente y a la mañana siguiente no recordará nada. El adulto recordará algo muy concreto, un monstruo, un ataque, algo peligroso.

En otros momentos de la noche nuestro cuerpo permanece inmóvil, nuestra respiración se vuelve más irregular y nuestros ojos se mueven con rapidez bajo nuestros párpados cerrados. Parece como que aún dormidos estuviéramos mirando cosas a nuestro alrededor. A esta forma de dormir le llamamos sueño REM. También se le llama sueño paradójico, por que a pesar de estar dormidos nuestro cerebro está activo como cuando estamos despiertos. Bueno, pues en esta fase REM del dormir soñamos intensamente. Soñamos historias largas que nuestra mente crea automáticamente (3). Suelen ser visuales, con una gran sensación de realidad y puede haber en ellos distintas emociones. Es como si estuviéramos viviendo otra vida mientras dormimos. Se parecen a las películas (4,5). Nosotros somos el actor principal generalmente. También hay buenos y malos, personajes secundarios, víctimas y conflictos (6). Es en esta fase del dormir cuando podemos tener malos sueños y pesadillas.

¿Y se pueden interpretar estos sueños y pesadillas? Es difícil pero posible. La principal dificultad que tiene la psicología es que no hay una forma de estar seguros de que una interpretación sea válida. Por ello hay que ser extremadamente prudentes. Esto es muy importante porque no podemos dar a nuestros pacientes una interpretación sin estar seguros de que es la correcta.

Si para los psicólogos es difícil, para los no profesionales es imposible. La interpretación de los sueños utilizando números, diccionarios, adivinaciones no hacen sino ofrecer mala información a quien la recibe. Es información errónea por la que algunas personas llegan a pagar. Es como comprar un medicamento que no cura o, que incluso, que te puede sentar mal.

A pesar de todo esto, los psicólogos, durante un tratamiento, pueden utilizar la información que dan los sueños para hacerse una idea de cómo piensa su paciente. Con ello son capaces de hacerse buenas preguntas sobre los problemas que tiene, proponer respuestas y verificar si estas respuestas son ciertas. Para el psicólogo los sueños son un acontecimiento mental que la persona ha tenido en una situación en la que estaba aislada de las exigencias de su entorno y de cualquier estímulo externo. Es, por tanto, una creación muy personal que puede reflejar la forma de pensar o los problemas de la persona. Además, durante los sueños tenemos un acceso más libre a nuestra memoria y podemos combinar recuerdos lejanos y cercanos, recuerdos de personas que pasaron por nuestra vida con personas actuales, preocupaciones con la fantasía. Es decir, los sueños son un acto creativo que todas las personas desarrollamos varias veces por la noche, aunque no lo recordemos.

¿Y toda esta creatividad para qué sirve? La ciencia todavía no sabe cuál es la función que tienen los sueños en nuestra vida. Hay muchas teorías. Una teoría destacada que explica el porqué de los sueños se centra en los primeros humanos.

Los sueños nos dieron en la antigüedad la capacidad de entrenar situaciones de la vida mientras dormíamos, aunque no fueran reales (7). Para nuestros antepasados este entrenamiento pudo ser muy importante. El medio en que vivía la humanidad era muy duro. Había animales salvajes, enfermedades y desastres naturales que eran grandes amenazas. Saber qué hacer antes de que ocurriera suponía sobrevivir o morir. Así soñar con lo que otras personas contaban de sucesos que habían tenido, o soñar con desgracias que estaban ocurriendo les permitía utilizar la creatividad de los sueños para tener más probabilidades de éxito. No quiere esto decir que soñar fuera una fórmula infalible, pero seguro que permitió que aquellos que soñaban pudieran sobrevivir más que los que no lo hacían. También permitía que con la supervivencia se transmitieran con mayor facilidad la herencia genética de los soñadores. Es decir, los sueños pueden ser como una película, un juego, o una realidad virtual que nos prepara para la vida. Ya no hay tantas amenazas en nuestra vida diaria. Sin embargo, los sueños siguen manteniendo este nivel de entrenamiento para las amenazas. De hecho, en la mitad de nuestros sueños se produce alguna amenaza, y para tres de cada cuatro amenazas damos una respuesta satisfactoria. Hoy, que ya no tenemos leones que nos acechan al salir de casa, tenemos nuestros sueños más centrados en la resolución de nuestros problemas.

Como resumen podemos decir que hay problemas muy frecuentes relacionados con el soñar y con el dormir. La noche es muy larga. Hay muchas personas que sufren pesadillas, terrores nocturnos, sonambulismo, insomnio, parálisis al despertar, largas pausas de respiración mientras duermen, tienen problemas con sus piernas por la noche u otros problemas muy diversos. Afortunadamente, muchos de estos problemas tienen soluciones médicas y/o psicológicas muy satisfactorias.

Merece la pena consultar con un profesional para mejorar o eliminar el sufrimiento. Las soluciones no pasan siempre por el uso de fármacos y algunos cambios en nuestras costumbres o remedios naturales nos pueden ayudar mucho. Obviamente depende de cada caso y es necesario una valoración previa del problema.

Iñigo Saez Uribarri.

Investigador. Licenciado en Psicología por la Universidad Complutense de Madrid. Especialidad en Psicología Clínica. Máster en Medicina y Fisiología del sueño. Psicólogo Colegiado BI05070. Habilitado para ejercer actividades sanitarias. Experiencia profesional en Psicología Online.

Email: inisaezu@yahoo.es

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Psicólogo de We Doctor:  https://tuconsulta.we-doctor.com/agenda/3604507

Referencias:

(1) Saez-Uribarri I. Cinco elementos del contenido de los sueños relacionados con la ansiedad en el momento del despertar. XXVII Reunión Anual de la Sociedad Española de Sueño 2019; 2019. https://doi.org/10.13140/RG.2.2.17172.35208/1

(2) Saez-Uribarri I, Renieblas L, Sanchez-Diez A, Oberst U. Relationship between dream content and the state of anxiety upon awakening. Journal of Sleep Research 2016;25(Suppl. 1):P189. https://doi.org/10.13140/RG.2.2.19477.32481

(3) Saez-Uribarri I. More complex dreams with emotions or aggressions are associated with longer reports. Sleep Medicine 2013;14(Supplement 1):e253-e254. https://doi.org/10.1016/j.sleep.2013.11.614

(4) Saez-Uribarri I. La ansiedad al despertar y las características de los personajes de los sueños. Vigilia-Sueño 2008;20(2):61-72.

(5) Saez-Uribarri I, Oberst U. Attributes of the Dream Self related to anxiety upon awakening and its dimensionality. International Journal of Dream Research 2020:29-39. https://doi.org/10.11588/ijodr.2020.1.63727

(6) Saez-Uribarri I, Sanchez-Diez A, Renieblas L, Oberst U. The dream self’s perception of aggressions and its avoidance or confrontation reactions. Journal of Sleep Research 2016;25(Suppl. 1):P188. https://doi.org/10.13140/RG.2.2.31221.37601

(7) Revonsuo A. The reinterpretation of dreams: An evolutionary hypothesis of the function of dreaming. Behav Brain Sci 2000;23(06):877-901. https://doi.org/10.1017/s0140525x00004015

Una investigación con pacientes narcolépticos encuentra claves en el recuerdo de los sueños

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Un estudio desvela un aspecto clave para saber por qué y cuándo recordamos los sueños. Investigadores de varias universidades italianas han descubierto que una mayor actividad electrofisiológica en el cerebro promueve el recuerdo de los sueños. Un cerebro más activado tanto en el sueño REM como en el NREM aumenta la probabilidad de recordar los sueños. Sus conclusiones también fortalecen la idea de que las áreas parietales son cruciales no solo para generar la experiencia del sueño, sino también en el procesamiento de la memoria que lleva a recordar.

Los investigadores analizaron los datos de electroencefalografía de 43 pacientes adultos con narcolepsia tipo 1 no medicados. Los pacientes no habían sido diagnosticados previamente y fueron sometidos a un estudio de latencias múltiples de sueño. La narcolepsia tipo 1 afecta ampliamente la arquitectura del sueño con una transición rápida al sueño REM, tanto en la noche como en el sueño diurno. La ocurrencia de repetidos períodos REM al inicio del sueño durante la prueba de latencias, ofrece una oportunidad única para identificar patrones de EEG. Es posible de esta forma aprender a predecir el recuerdo de los sueños.

Los pacientes fueron seleccionados por alternar despertares con recuerdo y sin recuerdo de soñar. Al final de cada siesta en la prueba se les preguntó si recordaban haber soñado. Los investigadores habían registrado durante las siestas la potencia del EEG del cuero cabelludo y un índice específico de activación cortical (relación de potencia delta / beta). Finalmente los investigadores compararon por separado el recuerdo en sueño REM y NREM.

La investigación desveló que el recuerdo de los sueños se asoció con una mayor desincronización del EEG en REM y No REM en áreas corticales parcialmente superpuestas. Se obtuvieron tres observaciones de interés en el EEG cuando hay recuerdo del sueño:

  1. Menor poder delta sobre áreas centro-parietales durante ambas etapas
  2. Mayor poder beta en las mismas áreas corticales durante el No REM
  3. Valores más bajos en la relación delta / beta durante el No REM en la mayoría de las ubicaciones del cuero cabelludo.

Fuente: D’Atri, A., Scarpelli, S., Schiappa, C., Pizza, F., Vandi, S., Ferrara, M., … & De Gennaro, L. Cortical activation during sleep predicts dream experience in narcolepsy. Annals of Clinical and Translational Neurology. https://doi.org/10.1002/acn3.718

Hipersomnolencia y otros síntomas en narcolépticos y sus familiares

18952648_1597919380250320_577777805466086944_nInvestigadores de varias universidades americanas como Stanford, Toronto y Columbia, han realizado un estudio entre pacientes narcolépticos y sus familias. El objetivo del estudio fue valorar la evolución de los síntomas de la narcolepsia en familiares de primer, segundo y tercer grado. Los participantes narcoléticos fueron evaluados y diagnosticados previamente por un especialista en un centro clínico del sueño. Los miembros de la familia se dividieron según su relación de sangre con los narcolépticos y se dividieron en familias multiplex (es decir, más de un caso de narcolepsia) y simplex (solo un caso de narcolepsia).

Un total de 1.123 miembros de 72 familias fueron identificadas como miembros de familias multiplex, mientras que el resto de la muestra fueron familias simplex (n = 2.132). Para realizar el estudio se entrevistaron telefónicamente a narcolépticos y familiares en dos ocasiones con una diferencia de entre cinco y siete años. También se entrevistó dos veces a un grupo de control (n = 178) compuesto por cónyuges o residentes en el domicilio.

La hipersomnolencia es más frecuente en miembros de familias con narcolépticos que en sujetos de control. Los miembros de las familia simplex y multiplex tienen diferentes perfiles que justifican el interés de estudiarlos por separado. Las familias multiplex tuvieron mayor incidencia y cronicidad en hipersomnolencia que los miembros de las familias simplex y el grupo de control. La parálisis del sueño también fue más común en familias multiplex, y con alta incidencia en sus familiares de segundo y tercer grado. Las alucinaciones hipnagógicas tuvieron una incidencia similar entre las familias multiplex y simplex, pero la incidencia y la cronicidad fueron significativamente más altas entre las familias multiplex.

Cabe destacar que el aumento del índice de masa corporal (IMC) en la primera evaluación predijo significativamente la hipersomnolencia en la segunda evaluación: cuanto más alto era el peso de los miembros de la familia, mayor era el riesgo de ser hipersomnolentes unos años más tarde. Un hallazgo similar se obtuvo recientemente en un estudio sobre sueño y salud cardiovascular. Los autores encontraron que el aumento de peso tenía un efecto perjudicial sobre la somnolencia que solo podía explicarse parcialmente por la gravedad del Síndrome de Apnea Obstructiva del Sueño.

Los investigadores concluyen que los individuos que vienen de familias multiplex tienen un mayor riesgo de una amplia gama de síntomas de narcolepsia en comparación con las familias simplex.

Fuente: Ohayon, M. M., Black, J., Krystal, A. D., Shapiro, C. M., Swick, T. J., Bogan, R., & Wells, C. C. (2019). Longitudinal study of narcolepsy symptoms in first, second, and third-degree relatives of simplex and multiplex narcolepsy families doi:https://doi.org/10.1016/j.sleep.2018.06.015

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Cómo tratar las pesadillas infantiles

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Pauline es la madre de una niña de doce años. La niña hace tiempo tiene siempre la misma pesadilla cuando duerme, un ser controla su mente y tiene que matar a todo el mundo. El sueño le asusta y le angustia. Pauline no sabe cómo ayudar a su hija con la pesadilla. Algunas personas le han recomendado que le compre una mascota para que duerma con ella. Ahora la niña duerme con los padres y esto parece que ha mejorado la situación.

Comprar una mascota puede solucionar el problema pero crear otros. Es una buena idea si se quiere reforzar el amor a los animales, crear conductas de cuidado y responsabilidad u otro valor que los padres consideren que una mascota puede promocionar. Aunque puede suponer una sobrecarga para la familia y una implicación que habría que prever con cuidado. Tampoco es una buena estrategia educativa. ¿Qué hacer con el niño/a cuando tenga el primer desengaño amoroso?

Dormir con ella puede ser una solución a corto plazo pero a la que se debe poner fecha de caducidad, salvo que los padres sean defensores del colecho, que es poco frecuente. Sin embargo ayudarle a afrontar el problema y darle herramientas para afrontar las pesadillas puede fomentar su independencia.

Lo primero que yo haría es ver si en la vida de vuestro hijo/a hay alguna fuente nueva de ansiedad. Por ejemplo un problema en el colegio, en la familia, con los amigos, sobrecarga de tareas, etc. Aunque crecer y enfrentarse a los cambios que vienen con el desarrollo puede ser ya bastante fuente de estrés. Y para ver si es así hablaría mucho con ella.

Lo segundo puede ser introducir hábitos para reducir la ansiedad. La ansiedad y el estrés puede ser el origen de las pesadillas. El ejercicio físico bajará la ansiedad y aumentará su autoestima.

La tercera cosa que haría es afrontar el tema de la pesadilla tal cual. Si recuerda alguna película, libro, historia que le hayan contado que esté relacionada con la pesadilla. Cómo actuaría si ocurriera en la realidad. Cómo de real es la historia o si alguien puede llegar a tener esa capacidad.

Y la cuarta, y relacionada con la anterior, daría estrategias para afrontar el miedo en los sueños. Los sueños son permeables y se puede modificar su contenido. El solo hecho de hablar de ellos los puede modificar. En los niños el simbolismo y la magia pueden ser una herramienta muy útil. Aquí van algunas ideas para modificarlos y afrontar el contenido que produce ansiedad y miedo:

  • Dar poder especial al niño/a para afrontar lo que ocurre en los sueños. Podemos dar un objeto imaginario que dé poder y proteja de las amenazas. Por ejemplo un anillo o una armadura. Podemos pedir al niño/a que cierre los ojos antes de dormir y simular que le damos el anillo, la espada, la armadura, etc. Podemos pedirle que lo visualice y simular que nos enfrentamos a amenazas y que las vencemos.
  • Crear un lugar seguro. Esto también es aplicable a adultos. Se trata de crear un espacio mental que sirva de retiro cuando la ansiedad, el miedo el estrés u otra emoción negativa nos invada. No se trata de una huida si no de un lugar en el que recobrar fuerzas y relajarse para afrontar después. En los niños/as puede ser la guarida de su personaje favorito (si el personaje es humorístico mejor). Antes de dormir se trataría de reproducir con la imaginación la guarida del personaje o el lugar mágico de refugio, sentirse bien en el lugar, visualizar al personaje, imaginar algo gracioso con él, etc. Decir al niño, siempre que te sientas mal en el sueño puedes venir aquí a descansar. Repetir la fórmula para que el niño se quede con el tema. Se le puede pedir que repita la frase varias veces antes de dormir.
  • Reescribir la historia. Esta técnica es un clásico en el tratamiento de las pesadillas y se utiliza también el adultos. Se trata de escribir la pesadilla, pero introduciendo cambios en el desenlace. Se pide al niño/a que cambie el final por un desenlace positivo. Que el niño introduzca realismo, humor, afrontamiento de la amenaza, etc. Se le puede simplemente preguntar: Y tú qué harías para que la historia acabe bien? Comentar y dar ideas realistas para afrontar el miedo y la ansiedad puede completar la técnica.

Y una última cuestión, a veces las pesadillas no lo son. Otros problemas pueden confundirse con las pesadillas tales como la epilepsia y los terrores nocturnos. O pueden constituir un trastorno psicológico en sí mismo. Si el problema persiste hay que consultar al especialista.

Un apunte sobre la narcolepsia y el gluten

No soy un experto en narcolepsia y mucho menos en alimentación. Pero no he podido evitar un arrebato de curiosidad por la posible relación entre las dietas libres de gluten y la mejora en los síntomas de la narcolepsia.
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Para conocer algo sobre ello he consultado en la Biblioteca Nacional Americana de Medicina de Entidades de Salud (PubMed). Esta es una fuente de información médica fiable que recoge los artículos científicos de las revistas médicas más prestigiosas a nivel mundial. La documentación que se maneja en esta base de datos es enorme y es consultada habitualmente por profesionales de la salud. Para hacernos una idea del volumen de información que almacena hay que decir que contiene, a día de hoy, 26 millones de referencias. La información que almacena no está dirigida al público general por lo que puede ser de difícil lectura.

Dada mi ignorancia, no voy a entrar en la conveniencia de una dieta libre de gluten. Sin embargo sí quiero facilitar un dato que me ha sorprendido. He hecho una consulta en esta base de datos para ver cuantos documentos trataban la cuestión. Hay 2.342 artículos que contengan en su título la palabra narcolepsia: (narcolep*[Title]) y 3.218 sobre el gluten (gluten*[Title]).

Pues bien, combinando narcolepsia y gluten, y haciendo la búsqueda un poco más flexible, el resultado de la búsqueda es cero (narcolep*[Title]) AND gluten[Title/Abstract]. No hay ningún artículo entre los 26 millones de documentos que trate con profundidad este asunto.

Y esto ¿qué significa?

En mi opinión hay dos conclusiones que se pueden sacar:

  1. No hay ningún estudio que trate con suficiente especificidad la relación entre la narcolepsia y el gluten.
  2. Este asunto no ha captado el interés de la comunidad científica. Esto puede deberse a que no hay indicios previos que hagan sospechar de que esta relación exista. Hacer una investigación es muy costoso en recursos materiales y humanos. Si no hay una sospecha de que se va a encontrar algo no se investiga. Los investigadores no trabajan al azar, lo hacen tratando de obtener resultados positivos.

¿Y qué hubiera ocurrido si hubiéramos consultado dos conceptos que sí están relacionados? Por ejemplo celiaquía y gluten. El resultado de esta búsqueda es de 3.082 documentos (celiac[Title]) AND gluten[Title/Abstract].

En mi opinión, la recomendación que puede hacerse después de esto, es que es mejor esperar a que se aborde este tema por la comunidad científica. Entre tanto yo no haría ningún esfuerzo mientras no haya alguna evidencia suficientemente específica.

Pero yo no soy médico y estaré encantado si algún profesional de la medicina del sueño hace alguna aportación.

Un termómetro para medir sueños

¿Es posible medir la temperatura de los sueños? Bueno, en realidad, de los sueños podemos medir muchas cosas: cuantos personajes aparecen, si hay emociones, relaciones sociales amigables, entre otros aspectos.. Estas medidas nos dan una idea de la «temperatura» del sueño, aunque, para ser más precisos, deberíamos hablar de medidas del contenido de los sueños.

Mafalda¿Y para qué necesitamos medir el contenido de los sueños? Por que los sueños a veces son un problema. Hay personas que sufren pesadillas frecuentes. Son, por ejemplo, aquellas que sufren depresión, insomnio, narcolepsia, estrés postraumático y otras problemáticas. Así que si los conocemos mejor, podremos controlarlos también mejor. Por otra parte nos dan información del actividad mental cuando se duerme, o lo que es lo mismo, cuando estamos aislados del mundo exterior, sin interferencias que nos distraigan. Además los sueños son interesantes de por sí y todavía no sabemos por qué soñamos.

El «termómetro» más utilizado por los científicos para medir el contenido de los sueños es el ideado por Hall y Van de Castle (1). Es un método que ha permitido describir el aspecto general de nuestros sueños y comparar los sueños entre distintas culturas, perfiles sociales, grupos de personas con patologías, etc. A este método hay que agradecerle el haber permitido generar mucho conocimiento sobre los sueños.

¿Y es bueno el «termómetro» ideado por estos autores? ¿O se parece a esos termómetros que si te lo pones cada 5 minutos, cada vez te dan una temperatura distinta? Pues la respuesta es que sí y que no. En una investigación que hemos realizado (2) vimos que el método mide bien algunas cosas y no tan bien otras. Es fiable para medir el número de personajes, de emociones y de agresiones. También es fiable para ver cuántas veces se produce ira, ansiedad o agresiones físicas. Sin embargo el método es mejorable para medir el número de personajes desconocidos, la tristeza o las agresiones sociales. Habrá que ver si otras investigaciones confirman estos resultados. Entre tanto seguiremos buscando buenos termómetros e investigando sobre los sueños.

Referencias:

(1) Hall, C. S., & Van de Castle, R. (1966). The content analysis of dreams. East Norwalk, CT, US: Appleton-Century-Crofts.

(2) Saez-Uribarri, I., Renieblas, L., Sánchez-Díez, A., & Oberst, U. (2016). Reliability of the identity, emotion and aggression scales of the Hall and Van de Castle coding method. 23 Symposium Internacional Sobre Actualizaciones y Controversias En Psiquiatría. Barcelona. doi:10.13140/RG.2.1.1785.6884

 

 

 

 

 

Una buena idea para combatir los terrores nocturnos!

A un estudiante universitario se le ha ocurrido desarrollar una aplicación para móvil que te avisa en el momento en que se va a producir un terror nocturno. Este estudiante pretendía mejorar el sueño de su padre, veterano de guerra que padecía terrores nocturnos. La aplicación está en fase de prueba, pero la idéa es muy prometedora ahora que existen dispositivos móviles permiten registrar variables fisiológicas.
La pregunta es si esta idea es trasportable a otros acontecimientos nocturnos como las pesadillas. Esto podría ser muy útil para personas con Trastorno por Pesadillas y en la Narcolepsia.

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Proyecto BRAIN

SinapsisMagnífica exposición ayer del Proyecto Brain a cargo de Rafael Yuste, catedrático de la Universidad de Columbia, en el paraninfo de la UPV-EHU de Bilbao. El proyecto Brain tiene como objetivo el desarrollo de herramientas de diagnóstico por imagen que permitan mapear la corteza cerebral de un ser vivo, neurona a neurona, en tiempo real. Para ello se está aprovechando la propiedad que tienen las neuronas de absorber átomos de calcio a través de sus membranas cuando se encuentran activas. Estos átomos de calcio son capaces de activar sustancias luminescentes que permiten visualizar la neurona cuando se encuentra disparando señales eléctricas. La posibilidad de observar a las neuronas en plena acción y tener información de la evolución de la actividad de todas las neuronas del cerebro en tiempo real, revolucionará el diagnóstico de las enfermedades mentales y es posible que explique cómo la actividad neuronal genera el pensamiento humano. También se revolucionará el tratamiento de las enfermedades mentales con la posibilidad de descargar neurotransmisores sobre determinadas neuronas o grupos de neuronas. Es posible alcanzar ya esta precisión utilizando un metal, el rutenio, al que es posible enlazar neurotransmisores. El rutenio es sensible a la luz y rompe sus enlaces cuando la recibe. Esto último permite la descarga de neurotransmisores en zonas concretas de la corteza cerebral aplicando un haz de luz. Esta posibilidad terapéutica ya se está aplicando en laboratorio sobre modelos de epilepsia.

En la actualidad ya ha sido posible mapear todo el sistema nervioso de algún organismo primitivo. Ahora el reto se encuentra en poder extender este avance a organismos superiores. Este objetivo pretende ser alcanzado en un plazo de 15 años y ya ha sido aprobado por la administración Obama y por el congreso de los EE.UU. Los fondos serán repartidos por las agencias de investigación americanas y se prevé un alcance similar al que tuvo la investigación del ADN humano.

Este proyecto no analizará otras estructuras cerebrales más profundas y que son fundamentales en el sueño humano y en trastornos como la narcolepsia o las parasomnias. Tampoco abordará la acción de otras células fundamentales como las glia. Sin embargo, el conocimiento que se va a adquirir sobre el funcionamiento cerebral beneficiará a estos trastornos y a otros directamente relacionados y tan frecuentes como el insomnio.

¿Es la búsqueda de recompensas la responsable de nuestras pesadillas?

Pesadillas-de-una-galletaInvestigadores de las Universidades de Ginebra, Wisconsin y de la Washington University School of Medicine han estudiado los comportamientos no esperados de la persona mientras está durmiendo (parasomnias). Las parasomnias pueden ser una expresión de un incremento de la actividad cerebral durante el sueño. En particular los investigadores se centraron en la actividad del sistema de recompensa del cerebro y en los rasgos de personalidad asociados a este sistema. Para ello estudiaron a 24 pacientes con dos parasomnias clásicas, la mitad con sonambulismo y la otra mitad con pesadillas. Se realizó una polisomnografía y se admnistró el Inventario de Personalidad y Temperamento (TCI) de Cloninger (1986) a pacientes y a un grupo de control de 293 sujetos sanos.

Los resultados obtenidos sugieren que los pacientes con parasomnias podrían tener rasgos de personalidad comunes asociados a las funciones de recompensa del cerebro (alta actividad en el sistema dopaminérgico mesolímbico). Los datos sugieren un incremento general en la sensibilidad hacia la recompensa y la impulsividad, mayor ansiedad anticipatoria y dependencia del apego social. Por otra parte, la excitabilidad exploratoria incrementa la frecuencia de pesadillas y episodios de sonambulismo. En pacientes con pesadillas, la excitabilidad exploratoria también incrementa el tiempo pasado en sueño REM. Esta investigación proporciona apoyo a la idea de que las redes de búsqueda de recompensa están activas durante el sueño humano.

Referencias:

Perogamvros L, Aberg K, Gex-Fabry M, Perrig S, Cloninger CR, Schwartz S (2015). Increased reward-related behaviors during sleep and wakefulness in sleepwalking and idiopathic nightmares. PLoS ONE 10(8): e0134504. doi:10.1371/journal.pone.0134504

Cloninger CR. (1986). A unified biosocial theory of personality and its role in the development of anxiety states. Psychiatr Dev.; 4(3) 167–226. Epub 1986/01/01. PMID: 3809156